* Este hito indica que “el cielo, al menos en el Planeta Rojo, no es el límite”: Jurczyk

 

* El sitio donde despegó fue nombrado en honor a los hermanos Wright

 

* Con los datos obtenidos, se formulará un segundo vuelo experimental

 

Actualización. El helicóptero Ingenuity se convirtió en la primera nave de motor en la historia en realizar un vuelo controlado en otro planeta, confirmó este 19 de abril el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL por sus siglas en inglés), tras recibir datos del mismo aparato a través de Perseverance, el rover de la NASA que se encuentra en el Planeta Rojo desde el 18 de febrero.

Ingenuity, que se recarga con energía solar, “despegó por primera vez a las 3:34 horas EDT (12:34 PDT) -12:33 hora solar media local (hora Marte)” y se elevó -según datos recabados por el altímetro- tres metros por encima de la superficie marciana y “mantuvo su vuelo estacionario estable durante 39.1 segundos”. Después descendió y volvió a tocar el piso del cuarto planeta de nuestro sistema solar, informó la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) en el micrositio en Internet dedicado a la misión Mars 2020.

La aeronave voló de manera autónoma: “pilotada por sistemas de guía, navegación y control que son ejecutadas por algoritmos desarrollados por el equipo de JPL. Por otro lado, el vuelo no fue observable en tiempo real desde la Tierra, debido a que las señales “deben atravesar cientos de millas entre Marte y nuestro planeta, para lo cual se emplean satélites en órbita y la Red de Espacio Profundo de la agencia espacial estadounidense.

Después de que el helicóptero de la NASA cumplió su primera misión, se nombró como Wright Brothers Field al sitio marciano -ahora llamado aeródromo- donde el helicóptero realizó su hazaña. A 117 años de que se realizó el primer vuelo en aeroplano en la Tierra, “Ingenuity logró realizar esta asombrosa proeza en otro mundo”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de Ciencias de la agencia estadounidense.

“Si bien estos dos momentos icónicos en la historia de la aviación pueden estar separados por el tiempo y 173 millones de millas de espacio, ahora quedan vinculados para siempre”, por ello el primer aeródromo -de muchos en otros mundos- rinde homenaje, con su nombre, a los fabricantes de bicicletas de Dayton, como un “reconocimiento al ingenio y la innovación que continúan impulsando la exploración”, abunda el micrositio dedicado a la misión en el Planeta Rojo en Internet.

Estacionado a 64.3 metros de distancia de Van Zyl Overlook, Perseverance no sólo actuó como un dispositivo de comunicaciones entre la aeronave y la Tierra, sino que registró las operaciones de vuelo con sus cámaras Mastcam-Z y Navcam, que proporcionará mayor información sobre el despegue.

Cabe destacar que Ingenuity, de 49 centímetros de alto, no contiene instrumentos científicos dentro de su fuselaje, que es del tamaño de una caja de pañuelos. En cambio, con su 1.8 kg, está destinado a demostrar si la exploración futura en el Marte, podría incluir una perspectiva aérea.

El helicóptero se encuentra en el 16 sol o día marciano de su prueba de vuelo de 30 sol (31 días terrestres). En los próximos tres soles, el equipo que lo comanda recibirá y analizará todos los datos e imágenes de la prueba, con lo que trazará un plan para el segundo vuelo de prueba experimental, el cual se programará no antes del 22 de abril. Si la aeronave “sobrevive a la prueba, el equipo considerará la mejor manera de expandir el perfil de vuelo”, detalló la NASA.

 

Un vuelo en otro mundo

Cabe recordar que Ingenuity, enganchado al rover Perseverance, que tiene como misión explorar Marte, aterrizó en el planeta rojo el 18 de febrero con una misión propia: intentar el primer vuelo controlado y con motor en otro planeta. Aunque la primera prueba estaba programada para el 11 de abril, esta fue propuesta por la agencia espacial estadounidense en dos ocasiones.

“Volar de manera controlada en Marte es mucho más difícil que hacerlo en la Tierra”, pues aunque la gravedad en ese planeta es alrededor de un tercio de la de nuestro planeta, el helicóptero debe elevarse con la ayuda de una atmósfera cuya presión en la superficie es sólo el 1% de la de la Tierra, abundó la agencia espacial estadounidense.

“Ingenuity no lleva instrumentos científicos, pero ya está haciendo sentir su presencia en todo el mundo”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia en la sede de la NASA, pues con el éxito de la tarea, los ingenieros obtendrán datos que les permitirán compararlos con los estudios, simulaciones y pruebas realizadas en nuestro planeta, mientras que la agencia obtuvo su primera experiencia práctica en la operación de una nave vía remota en otro mundo, lo que contribuirá a que futuras misiones al planeta rojo “podrían reclutar helicópteros para agregar una dimensión aérea a sus exploraciones”.

“Hacemos demostraciones de tecnología como esta para ampliar nuestra experiencia y proporcionar algo sobre lo que las próximas misiones puedan construir. Así como Ingenuity se inspiró en los hermanos Wright, los futuros exploradores despegarán utilizando tanto los datos como la inspiración de esta misión”, agregó el funcionario asociado.

Retrasos de Ingenuity no afectan a Perseverance

El retraso en las operaciones de la aeronave se debió a un problema de secuencia de comandos que la agencia detectó durante la prueba de giro de alta velocidad de sus rotores realizada el pasado 9 de abril. El ensayo concluyó antes debido a que expiró el temporizador de “vigilancia” (que supervisa y alerta al sistema de cualquier problema potencial) cuando se realizaba la transición de la computadora de vuelo del modo ‘Prevuelo’ al modo ‘Vuelo’, por lo que se reprogramó el despegue para el 14 de abril.

Sin embargo, aunque el fin de semana se probaron múltiples soluciones, informó la NASA en el micrositio dedicado a la misión, el equipo concluyó “que una pequeña modificación y reinstalación del software de control de vuelo es el camino más sólido a seguir”.

Agregó que las modificaciones al programa están en revisión y validación de forma independiente en los bancos de pruebas del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés), y que si bien el cambio es sencillo, “su proceso de validación y completar su enlace con Ingenuity llevará algún tiempo”, pues comprende de varios pasos, como:

Diagnosticar el problema y desarrollar posibles soluciones.

Desarrollar / validar y cargar software

Cargar software de vuelo en los controladores de vuelo

Boot Ingenuity en un nuevo software de vuelo

La NASA explicó que una vez concluidas todas estas fases, el helicóptero estaría listo para su primer despegue, que llevará varios soles (días marcianos), por lo que la fecha de vuelo estaba por definirse.

Abundó que Ingenuity, cuyo peso es 1.8 kilógramos (cuatro libras en Tierra, pero 1.5 en Marte), se encuentra saludable sobre la superficie marciana. Sus funciones críticas, como la energía, las comunicaciones y el control térmico se mantienen estables.

Por otro lado, si el helicóptero tiene dificultades para cumplir su misión, “no afectaría la recopilación científica de la misión del rover Perseverance.

 

Así, en tanto, el equipo que lidera la Ingenuity continúa con su trabajo, Perseverance “seguirá haciendo ciencia con su conjunto de instrumentos y ya se prepara para una prueba de demostración de la tecnología MOXIE”, con la cual “intentará fabricar oxígeno a partir del aire: la atmósfera tenue y principalmente de dióxido de carbono del Planeta Rojo”, según la información difundida por la NASA.

Ingenuity en datos rápidos:

Masa: 1.8 Kilogramos

Peso: 4 libras en la Tierra; 1.5 libras en Marte

Ancho: Longitud total de los rotores: ~ 4 pies (~ 1.2 metros) punta a punta

Energía: El panel solar carga las baterías de iones de litio, lo que proporciona suficiente energía para un vuelo de 90 segundos por día marciano (~ 350 vatios de potencia promedio durante el vuelo)

Alcance de la hoja: Un poco menos de 4 pies (1.2 metros)

Alcance de vuelo: Hasta 980 pies (300 metros)

Altitud de vuelo: Hasta 15 pies (5 metros)

Entorno de vuelo: Atmósfera fina, menos del 1% de la densidad de la Tierra

 

Para mayor información ve a https://mars.nasa.gov/mars2020/, www.facebook.com/NASA/, @NASA y www.facebook.com/NASAPersevere/ y @NASAPersevere.

 

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